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En la década de 1970 DCL no estaba contento. La Comisión Europea había ordenado que abordara cuestiones relacionadas con la doble fijación de precios de los productos, un sistema utilizado para generar mayores márgenes en los mercados de exportación, que sus agentes utilizaban para financiar actividades de promoción. Para proteger a sus agentes en el extranjero, la DCL retiró varias de sus mezclas del mercado del Reino Unido, incluidas Johnnie Walker Red Label y Haig Dimple.

Para compensar su disminución significativa en la participación de mercado como resultado de la retirada, el DCL introdujo una ráfaga de nuevas mezclas, de las cuales John Barr era uno.

Fue introducido en 1978 para ocupar el puesto que anteriormente ocupaba Johnnie Walker Red Label. La marca fue creada por el mismo equipo de Johnnie Walker, pero con licencia para George Cowie & Sons Ltd, que está asociada más estrechamente con la destilería Mortlach de Speyside. Las ventas nunca se acercaron a los niveles de Red Label y la marca se consideró más una curiosidad que un jugador serio en el mercado. A principios de los años 80 era popular en Midlands y el noroeste de Inglaterra, pero nunca apareció entre los mejores jugadores a nivel nacional.

Cuando Guinness se hizo cargo del DCL en 1986, la ley de competencia significaba que el grupo se vio obligado a ceder algunas marcas, una de las cuales era John Barr. Invergordon Distillers lo recogió, junto con Claymore y Usher, y cuando Invergordon fue absorbido por Whyte & Mackay en 1993, su master blender, Richard Paterson, se convirtió en el hombre detrás de su maquillaje, mejorándolo significativamente.

La gama John Barr se relanzó a principios de 2017 con un nuevo envase contemporáneo en relieve con las palabras "Desde 1881", en referencia al legado de Whyte & Mackay.